Chasse : l’Amérique s’est adaptée pour ne pas décimer ses ressources fauniques

En glissant le long d’une crête de hêtre peu profonde, je me suis émerveillé de la taille des arbres. Des troncs si larges que deux hommes adultes pouvaient s’étirer autour d’eux et ne pas se toucher les mains s’élevant de plusieurs étages. Je me suis demandé quel était leur âge, imaginant la forêt primitive jusqu’à ce que je jette un coup d’œil devant un mur de pierre délabré serpentant à travers les bois. L’ancienne forêt avait autrefois été taillée et convertie pour l’agriculture ou l’élevage, puis était revenue. Comment était-ce à l’époque ? Combien de chasseurs avaient foulé le même terrain dans une poursuite similaire, et à quel point la chasse a-t-elle changé au cours de l’histoire relativement courte de notre pays et de notre continent ?

Pour les premiers explorateurs qui ont erré sur le pont terrestre de Béring et les myriades de générations à suivre, la chasse était principalement un moyen de récolter de la nourriture, bien qu’avec le temps, elle puisse aussi être un rite de passage et une source de jetons et d’artefacts pour représenter la bravoure ou le statut. Des os, des crânes, des bois, des cornes et des plumes ornaient le logement et les habitants.

La même chose était vraie pour les premiers explorateurs et colons d’autres continents, à une exception notable près. La plupart ont laissé derrière eux un système féodal où la terre et toutes les créatures qui y résidaient étaient la propriété d’une classe d’élite. Le poisson et le gibier dans le nouveau monde étaient initialement gratuits et disponibles pour n’importe qui. Cela finirait par changer de manière modeste mais très profonde.

La civilisation a finalement engendré une division du travail. Plutôt qu’un mode de vie de subsistance, où chaque famille était responsable de produire ou de se procurer sa propre nourriture, certains sont restés ou sont devenus agriculteurs tandis que d’autres coupaient du bois, construisaient des maisons ou naviguaient sur les mers pour rapporter de l’huile pour allumer les lampes. Et certains sont devenus des chasseurs.

Le “Nouveau Monde” regorgeait d’une abondance apparemment illimitée de poissons et de gibier. La sauvagine et les tourtes voyageuses ont noirci le ciel pendant la migration. Les cerfs et les antilopes jouaient dans les prairies et dans les bois d’un océan à l’autre, et les buffles parcouraient les plaines en nombre inimaginable. Le saumon de l’Atlantique a inondé les rivières et la morue pouvait être pêchée à proximité et même à partir du rivage.

La croissance des centres urbains et de la main-d’œuvre spécialisée a créé une demande accrue de nourriture, qui a été fournie par les pêcheurs et les chasseurs commerciaux. Les canards étaient abattus par centaines, parfois par milliers, et emballés dans des barils et expédiés vers des endroits comme New York et Boston. Les cerfs sont venus des bois du nord du Maine en train, tout comme les buffles des plaines.

Cependant, tous n’étaient pas là pour le profit. Un nombre croissant de chasseurs et de pêcheurs à la ligne recherchaient le poisson et le gibier comme source de loisirs et de sport. Avec moins de canards arrivant chaque automne, moins de pigeons se perchant chaque printemps et moins de cerfs gambadant dans les champs, ils ont reconnu que la générosité n’était pas illimitée. Ils ont commencé à faire du lobbying local, étatique et même fédéral au niveau local, des plaidoyers qui sont restés largement ignorés jusqu’à ce que la situation devienne si grave que certaines espèces vacillent au bord de l’extinction.

Le mouvement de conservation moderne est né des chasseurs et des pêcheurs. Leurs plaidoiries ont finalement incité à passer à l’action. Des saisons fermées et des limites de prise ont été mises en place pour protéger les espèces contre la surexploitation, en particulier là où et quand elles étaient les plus vulnérables. Alors que la pêche commerciale se poursuivait, la chasse commerciale a finalement été abolie et le gibier est devenu en grande partie une ressource récréative.

Cette philosophie est finalement devenue le modèle nord-américain de conservation de la faune, où le poisson et le gibier étaient considérés comme une propriété commune, appartenant à tous mais gérés par l’intendance d’organismes gouvernementaux. L’intention était de s’assurer que les ressources demeurent durables et également mises à la disposition du public de manière juste et équitable.

Récemment, il y a eu un changement plus subtil au sein de la communauté des chasseurs. Autrefois, ils n’étaient que des consommateurs en quête de loisirs et de nourriture. De plus en plus d’entre eux assument un rôle plus important, devenant de bons intendants de la terre et de la faune qui y résident en améliorant l’habitat grâce à des éléments tels que la gestion forestière et les parcelles alimentaires. Plutôt que de se contenter de capturer n’importe quel cerf, les chasseurs sont plus conscients de l’importance d’équilibrer les ratios d’âge et de sexe au sein du troupeau, de récolter un nombre suffisant de biches et de laisser passer les jeunes mâles.

De plus en plus de chasseurs s’impliquent, activement ou passivement, dans les organismes de conservation de la faune. Des groupes comme Canards Illimités achètent et gèrent des habitats humides vitaux mais qui diminuent rapidement. La National Wild Turkey Federation a dirigé les efforts pour piéger, transférer et restaurer les oiseaux dans leur aire de répartition historique, et dans certains cas au-delà. La National Deer Association a combiné les forces de la Quality Deer Management Association, de la Mule Deer Foundation et de Whitetails Unlimited pour assurer une bonne gestion et minimiser l’impact des maladies comme l’EHD (maladie hémorragique épizootique) et MDC (maladie débilitante chronique). L’avenir s’annonce prometteur, mais nous devons garder à l’esprit que ce sont les dollars des chasseurs qui assurent en grande partie la conservation et la préservation continues de toutes les espèces sauvages.

Bob Humphrey est un écrivain indépendant et un guide enregistré du Maine qui vit à Pownal. Il est joignable au : [email protected]


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