Ce que les ondes gravitationnelles nous ont appris sur l’univers jusqu’à présent

Avec 90 détections maintenant à notre actif, les ondes gravitationnelles résolvent des énigmes sur l’évolution des galaxies et les trous noirs manquants – et elles pourraient bientôt nous donner un aperçu de la matière noire

La physique


16 mars 2022

Ollie Hirst

Dans une pièce sombre en Suède, sous un lustre et entouré de dizaines de portraits dorés, des journalistes écoutent une connexion téléphonique établie avec Rainer Weiss. Nous sommes en octobre 2017 et Weiss vient de recevoir le prix Nobel de physique pour avoir été le fer de lance de la détection des ondes gravitationnelles, avec Kip Thorne et Barry Barish. La pompe et la cérémonie étaient une finale appropriée à la quête pour détecter ces vagues insaisissables, qui avaient été prédites par Albert Einstein plus de 100 ans plus tôt.

En vérité, cependant, c’était autant un début qu’une fin. Si l’astronomie traditionnelle des télescopes est comme voir le cosmos, alors l’astronomie des ondes gravitationnelles s’apparente à l’entendre. La découverte de ces ondulations dans l’espace-temps avait effectivement donné un nouveau sens aux astronomes. Dans cette salle bondée de journalistes, un journaliste de la télévision suédoise a pris le micro et a demandé à Weiss quel genre de choses nous pourrions apprendre. “Eh bien,” commença-t-il, “il y a énormément de choses à découvrir.”

Moins de cinq ans plus tard, et avec des dizaines d’ondes gravitationnelles maintenant détectées, nous commençons à voir ce qu’il voulait dire. Ces ondes nous offrent une image riche des objets les plus exotiques de l’univers, nous montrant de nouveaux détails sur la façon dont les étoiles meurent et expliquant les mystères de longue date sur la population cosmique des trous noirs. De plus, nous semblons être sur le point de détecter un tout nouveau type d’onde gravitationnelle, une qui pourrait nous syntoniser sur la fréquence de certains objets profondément mystérieux que nous pensons avoir été forgés à la suite du big bang.

Géant…

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