Californians are saving less water as drought worsens

La Californie terminera l’hiver dans une position périlleuse alors que la sécheresse record converge avec des efforts de conservation de l’eau à la traîne dans presque toutes les régions de l’État, ont déclaré mardi des responsables.

Après des mois de réduction, de nouvelles données du State Water Resources Control Board montrent qu’au lieu de conserver l’eau, les Californiens ont augmenté leur consommation d’eau en milieu urbain de 2,6 % en janvier, par rapport au même mois en 2020 – l’année de référence par rapport à laquelle les économies actuelles sont mesurées .

Les économies cumulées de juillet – lorsque le gouvernement. Gavin Newsom a appelé les Californiens à a volontairement réduit sa consommation d’eau de 15 % – à fin janvier n’étaient que de 6,4 %, soit moins de la moitié de l’objectif. Les responsables ont déclaré que davantage devait être fait pour prévenir les pires scénarios de sécheresse, notamment des restrictions accrues et des coupures d’eau obligatoires.

“Ces chiffres sont un bon signal d’alarme que nous devons boucler et démarrer”, a déclaré aux journalistes Charlotte Ely, responsable de la conservation, mardi matin.

Les chiffres rappellent la sécheresse punitive de 2012-2016 en Californie, lorsque le gouverneur de l’époque. Jerry Brown a ordonné une réduction obligatoire de 25 % de la consommation d’eau en milieu urbain. Les Californiens ont failli atteindre cet objectif et bon nombre de leurs habitudes d’économie d’eau demeurent.

Mais les conditions sont aujourd’hui plus extrêmes que même dans le passé récent. Janvier et février, généralement au cœur de la saison des pluies en Californie, ont été les plus secs jamais enregistrés, avec seulement environ trois quarts de pouce de précipitations, a déclaré le climatologue Michael Anderson. L’année précédente pour détenir ce record, 2013, a vu environ le double de ce montant.

Lors d’une réunion du conseil d’administration mardi, la directrice du Département des ressources en eau, Karla Nemeth, a déclaré que la Californie devait recevoir environ 4 pouces de précipitations supplémentaires avant la fin du mois, sinon elle finirait par être la période janvier-février-mars la plus sèche jamais enregistrée – un scénario de plus en plus probable.

“C’est vraiment devenu une année très difficile”, a déclaré Nemeth, ajoutant que bien que l’État s’appuie généralement sur une lente accrétion des apports de réservoir tout au long de l’été, “il est tout à fait possible que nos apports aient déjà atteint leur maximum”.

En conséquence, le département prévoit d’annoncer une réduction de l’allocation d’approvisionnement en eau de 15% promise qui a suivi les tempêtes de décembre, a déclaré Nemeth, bien qu’elle n’ait pas précisé le montant.

Les responsables prévoient également de soumettre une pétition temporaire qui permettrait des écarts par rapport aux droits et usages typiques de l’eau d’avril à juin, et sont en train d’évaluer des actions supplémentaires contre les espèces menacées, entre autres mesures.

“Tout le monde est sur le pont pour cette situation particulière cette année”, a déclaré Nemeth.

Déjà, le manteau neigeux et les réservoirs ont diminué bien en dessous de la moyenne pour la date. Mardi, le lac Shasta, le plus grand réservoir de l’État, n’était qu’à environ la moitié de sa moyenne historique, ont déclaré des responsables. L’enneigement à l’échelle de l’État était de 57 % de la normale.

Pourtant, certaines régions de Californie conservent plus d’eau que d’autres, selon les données. La région de la baie de San Francisco a réduit sa consommation d’eau de 11 % de juillet à fin janvier, tandis que la région de la côte sud, qui comprend Los Angeles, n’a réduit que de 5,1 % par rapport à la période de référence.

Les responsables étaient réticents à spéculer sur la raison de cette disparité, mais Ely a déclaré qu’il pourrait y avoir “un peu plus de sensibilisation dans le nord parce que nous sommes plus proches du problème immédiat”. Les conditions de sécheresse désastreuses qui ont commencé autour de la côte nord l’année dernière se sont également propagées dans la vallée centrale, y compris une grande partie du centre agricole de l’État.

Les comtés du sud, dont Imperial, Los Angeles, Orange, Riverside, San Bernardino, San Diego et Ventura, ont été parmi les derniers à être ajoutés à la déclaration d’urgence de sécheresse à l’échelle de l’État de Newsom l’année dernière.

Pourtant, la sensibilisation n’est qu’une partie du problème, ont reconnu les responsables, car la lassitude face aux catastrophes rend plus difficile de faire comprendre la gravité de la sécheresse et la nécessité de la conservation.

“C’est une catastrophe plus lente”, a déclaré James Nachbaur, directeur de la recherche, de la planification et de la performance au State Water Resources Control Board. « Le changement climatique et la sécheresse sont des problèmes qui évoluent plus lentement que la guerre en Europe ou même la pandémie, et il est donc un peu plus difficile d’amener les gens à se concentrer sur des échelles de temps plus lentes et plus longues. La sécheresse est une sorte de rappel que même si le changement climatique est un processus à plus long terme, il y aura des impacts aigus. »

En effet, les règles interdisant le gaspillage d’eau adoptées par le conseil en janvier ont contribué à sensibiliser les responsables, mais les chiffres de conservation médiocres ce mois-ci indiquent également que les amendes et les mesures volontaires pourraient ne plus suffire.

L’Office des eaux enverra une “lettre d’avertissement d’année sèche” à tous les détenteurs de droits sur l’eau et les demandeurs de l’État dans les prochains jours, leur conseillant de planifier en conséquence une autre année de sécheresse, a déclaré le directeur adjoint Erik Ekdahl.

Les particuliers sont également invités à leur part en colmatant les fuites, en réduisant l’irrigation extérieure et en remplaçant le gazon, entre autres mesures de conservation.

“La Californie vient de connaître les mois de janvier et février les plus secs jamais enregistrés, et nos niveaux de précipitations restent extrêmement bas”, a déclaré le bureau de Newsom dans un communiqué après la mise à jour de mardi. « Le changement climatique a fondamentalement modifié le cycle hydrologique de l’État, intensifiant les phénomènes météorologiques extrêmes et entraînant des périodes plus longues et plus sèches. Nous devons tous faire plus pour nous ajuster et nous adapter. »

Il est de plus en plus évident que de nombreux changements seront le reflet à long terme d’un nouveau mode de vie. Le mois dernier, des chercheurs ont découvert que l’Ouest américain venait de connaître sa période de 22 ans la plus sèche depuis au moins 1 200 ans.

Et bien que certains approvisionnements en eau aient été reconstitués après les années sèches précédentes, Anderson, le climatologue, a déclaré qu’il pourrait être justifié d’appeler la période actuelle “une longue sécheresse”.

“Nous commençons à voir une progression à laquelle vous vous attendez avec le changement climatique, où quelque chose commence comme un extrême puis devient épisodique”, a déclaré Anderson. “Je pense que nous sommes dans cet élément épisodique ici où nous commençons à le voir quelques fois par décennie – et c’est donc la troisième sécheresse record au cours des 15 dernières années.”

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