C.Thomas Caskey (1938–2022)


Crédit: H.Parsons :

Charles Thomas (Tom) Caskey a contribué à de nombreuses avancées en génétique humaine. Il a démontré l’universalité du code génétique ; développé l’une des premières applications des empreintes génétiques en médecine légale; était la clé des premières phases du projet du génome humain (HGP); et contribué à initier la médecine personnalisée. Enthousiaste, optimiste et extraordinairement généreux de son temps et de ses connaissances, Caskey a encadré une génération de jeunes scientifiques et médecins. Il est décédé à l’âge de 83 ans.

Caskey a fréquenté l’Université de Caroline du Sud avant d’entrer à la Duke University Medical School de Durham, en Caroline du Nord. Lorsqu’il s’est qualifié en 1965, la guerre du Vietnam s’intensifiait. Comme l’exige le «Doctor Draft», il a rejoint un groupe restreint de jeunes médecins, connus péjorativement (mais plus tard honorablement) sous le nom de Bérets jaunes, au sein du service de santé publique des États-Unis. Il a rejoint le laboratoire du futur lauréat du prix Nobel Marshall Nirenberg aux National Institutes of Health (NIH) de Bethesda, Maryland.

Quatre ans plus tôt, Nirenberg et Heinrich Matthaei avaient déchiffré le premier codon – le “mot” de trois nucléotides qui code un acide aminé – du code génétique. Caskey a démontré l’universalité du code en montrant que les ARN de transfert de bactéries, d’amphibiens et de mammifères reconnaissaient les mêmes codons. Nirenberg a écrit : “Ces résultats ont eu un impact philosophique profond sur moi car ils indiquent que toutes les formes de vie sur cette planète utilisent essentiellement le même langage.” Caskey a également identifié les signaux qui indiquent à la machinerie de synthèse des protéines de la cellule quand arrêter la traduction d’un ARN messager.

En 1971, Caskey a déménagé à Houston, au Texas, pour établir ce qui est maintenant le Département de génétique moléculaire et humaine du Baylor College of Medicine (BCM). Ses recherches se sont orientées vers le gène codant pour l’enzyme hypoxanthine phosphoribosyl transférase (HPRT), qui est muté dans le trouble neurologique rare du syndrome de Lesch-Nyhan. Après avoir cloné les premiers gènes de mammifères au milieu des années 1970, il a passé 1979 avec Sydney Brenner au Laboratoire de biologie moléculaire de Cambridge, au Royaume-Uni, apprenant à utiliser les techniques d’ADN recombinant pour caractériser les gènes mutés. Ses nombreuses études sur le gène HPRT ont abouti en 1990 à la publication de sa séquence complète d’ADN.

Chez BCM, Caskey a créé un environnement qui a stimulé la découverte de gènes et le développement d’outils de diagnostic en établissant des installations pour la cartographie, le clonage et le séquençage des gènes liés à la maladie. Les succès des chercheurs hautement motivés et habiles qu’il a recrutés, encadrés et formés comprenaient la détermination des gènes et des mutations sous-jacents au syndrome du X fragile, à la dystrophie myotonique, à la maladie de Charcot – Marie – Tooth et au syndrome de Rett.

En 1986, Caskey a créé le laboratoire de diagnostic ADN Robert J. Kleberg au BCM, l’un des premiers laboratoires de diagnostic ADN aux États-Unis. Il proposait initialement un diagnostic prénatal de la drépanocytose (à l’aide d’oligonucléotides spécifiques d’allèles) et de la dystrophie musculaire de Duchenne (à l’aide d’une analyse de liaison), ajoutant d’autres tests à mesure que de nouveaux gènes étaient découverts. Les progrès de la génétique humaine ont été extraordinaires, et aujourd’hui Baylor Genetics, successeur du laboratoire Kleberg, propose le séquençage du génome entier, réalisé en cinq jours, comme outil de diagnostic.

Caskey a participé à plusieurs comités consultatifs du ministère de l’Énergie et du NIH qui ont évalué les mérites d’un HGP international. Il a été président de la Human Genome Organization et président de Génome Canada. Lui et BCM ont montré l’exemple. Le gène HPRT, qui en 1990 était le gène humain le plus long à avoir été séquencé, a été le premier à être lu à l’aide d’un séquenceur automatisé. Le Centre de séquençage du génome humain BCM, fondé en 1996, a finalement contribué à 10 % de la séquence du génome humain réalisée par le HGP en 2003.

L’une des découvertes les plus utilisées du département a été réalisée dans le cadre du programme de recherche sur la cartographie génétique. En 1991, Caskey a rapporté que de courtes séquences répétées en tandem trouvées dans les régions non codantes du génome, telles que TATATATA ou GTCGTCGTCGTCGTC, étaient très variables d’un individu à l’autre et pouvaient être utilisées pour les tests d’identité. Le test qu’il a breveté peut être directement lié à des centaines de millions de tests ADN médico-légaux effectués depuis, et a été utilisé pour identifier les personnes tuées pendant la guerre du Golfe, ainsi que les victimes de catastrophes. L’expansion atypique des répétitions provoque le syndrome de l’X fragile et plus de 60 autres troubles génétiques.

En 1994, Ed Scolnick, ancien postdoc de Caskey’s et à l’époque responsable de la recherche au sein de la société pharmaceutique Merck, dont le siège est à Kenilworth, New Jersey, l’invite à rejoindre l’entreprise. Le résultat a été le Merck Genome Research Institute, qui a appliqué des approches génomiques au développement de médicaments et de vaccins. Caskey avait une forte tendance entrepreneuriale: il a également été directeur général de la société de capital-risque Cogene Ventures à Houston, un investisseur dans les entreprises en démarrage des sciences de la vie basées sur la technologie génomique.

Tom a été un merveilleux participant à de nombreuses réunions que j’ai organisées au Banbury Center du Cold Spring Harbor Laboratory à New York. Il posait des questions approfondies et utiles dans son ton traînant sudiste instantanément identifiable. Un compagnon divertissant et un conteur accompli, Tom, comme il l’a admis, n’était jamais du genre à laisser la vérité gâcher une bonne histoire. C’était un voyageur invétéré et un marin passionné : d’éminents scientifiques se sont parfois retrouvés en mer lors de violentes tempêtes, craignant leur disparition imminente.

En 1982, Tom a clôturé une réunion de Banbury avec ces mots : “Il y a un nouveau monde scientifique qui émerge dans notre étude du caractère génétique de l’homme et de ses défauts héréditaires.” Nous devons tous à Tom une immense dette de gratitude pour avoir contribué à la création de ce nouveau monde.

Intérêts concurrents :

L’auteur ne déclare aucun intérêt concurrent.

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