Buffeted by weather, a historic Black town strives to endure

Par TOM FOREMAN Jr.

28 avril 2022 GMT

PRINCEVILLE, Caroline du Nord (AP) – Alors qu’elle sort du seul restaurant de sa ville natale avec une commande de choux et de hush puppies, Carolyn Suggs Bandy s’arrête pour se vanter d’un endroit qui revendique sa revendication comme la plus ancienne ville affrété par les Noirs américains il y a près de 140 ans.

“C’est sacré pour moi”, dit Bandy, 65 ans. “Nous avons des racines dans cette ville.”

Pourtant, Princeville, sur les rives de la rivière Tar dans l’est de la Caroline du Nord, est à un ouragan de la catastrophe.

Le terrain a été inondé plusieurs fois. Deux ouragans à 17 ans d’intervalle ont créé des inondations catastrophiques dans la ville, qui a été construite sur des terres marécageuses et basses dans un coude de la rivière. Et le temps n’est pas la seule chose qui a secoué Princeville au fil des décennies. Il a enduré le racisme, le sectarisme et les tentatives des voisins blancs de l’effacer de la carte et de l’existence.

Aujourd’hui, avec le changement climatique, l’avenir est plus incertain que jamais. Les ouragans sont susceptibles d’être plus intenses. La fonte des glaciers entraîne une élévation du niveau de la mer, rendant inévitables d’autres inondations.

Avec chaque calamité vient une suggestion : peut-être que la ville devrait reprendre et déménager vers un terrain plus sûr. De nombreux résidents, cependant, disent que Princeville devrait – doit – rester sur place. Sur cette terre, ils voient des liens – à la fois avec une histoire commune et une lutte continue pour la survie.

«Ce sont des terres sacrées afro-américaines», déclare Bobbie Jones, maire de Princeville pour deux mandats, en utilisant des mots qui font écho à ceux de Bandy. « Comment ose-t-on nous demander de déplacer notre ville ?

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Lorsque les esclaves libérés se sont installés sur la terre qui est maintenant Princeville, ils n’ont pas choisi le site parce que c’était la meilleure terre. C’était tout ce que les anciens esclaves pouvaient se permettre.

“C’était absolument sans valeur”, dit Jones, qui a grandi juste à l’extérieur des limites de la ville. « Personne n’en voulait. Personne ne pouvait rien voir de positif pour l’avenir du marais. »

Malgré le mauvais emplacement, la ville a prospéré, passant d’une population de 379 en 1880 à 552 au tournant du 20e siècle. Elle possédait une école, des églises et de nombreux commerces. Le recensement américain de 2020 a estimé la population de la ville à 1 254 habitants, une forte baisse par rapport à une décennie plus tôt.

La ville, incorporée en 1885, s’appelle la plus ancienne ville affrété par les Noirs américains. D’autres villes font également cette demande. Princeville – nommé en l’honneur de Turner Prince, un charpentier afro-américain né esclave et devenu l’un des premiers habitants de la ville – a survécu à de multiples tentatives de voisins blancs pour faire révoquer sa charte.

Mais le plus dangereux pour la survie de Princeville aujourd’hui est son emplacement malheureux. La ville est située dans un méandre de la rivière Tar, à 200 km de l’océan Atlantique, au bord de la plaine côtière de la Caroline du Nord. Lorsque des tempêtes lentes débarquent et se déplacent vers l’intérieur des terres, des pluies torrentielles s’écoulent dans les rivières et inondent les villes le long des rives.

Une digue en terre entoure la ville sur trois côtés et a tenu la nature à distance pendant plus de 30 ans. Puis, en septembre 1999, l’ouragan Floyd a frappé. Gonflé par la pluie, poussé par les vents, le goudron a déferlé sur, autour et même sous la digue, emportant les maisons de leurs fondations et les morts de leurs tombes.

“Quand Floyd est arrivé, cela ressemblait à la fin du monde”, explique le vétéran de la marine Alex Noble, 84 ans, dont la maison a pris plusieurs pieds d’eau alors qu’elle se trouvait à environ un mile de la rivière. « Il semblait que vous veniez de vous retourner à l’extérieur. Vous savez, tout était grand ouvert. »

Le pompier Kermit Perkins, dont la mère était maire à l’époque, se souvient avoir flotté devant des poteaux électriques, les lignes électriques à portée de main du bâton en bois qu’il portait.

« À ce moment-là, dans ce bateau, vous ne saviez pas ce que l’avenir vous réservait », dit-il. “Vous ne saviez pas s’il y aurait un Princeville ou non.”

Le US Army Corps of Engineers a fait des plans pour agrandir la digue afin de mieux protéger la ville. Mais ensuite, en 2016, l’ouragan Matthew a frappé, provoquant des inondations plus dévastatrices qui ont laissé environ 80 % de la ville sous l’eau, selon le Coastal Dynamics Design Lab.

Les inondations risquent de s’aggraver. Les ouragans seront “plus humides et susceptibles d’être plus intenses”, selon un résumé du climat de l’État rédigé par la NC State University, et la fonte des glaciers est susceptible d’augmenter le niveau de la mer.

Maintenant, avec un plan de près de 40 millions de dollars pour améliorer la digue, les gens espèrent un répit face aux inondations. Mais à l’approche d’une autre saison des ouragans, le travail n’a pas encore commencé. Une modélisation informatique mise à jour a révélé que le plan initial aurait provoqué des inondations dans d’autres zones. Le corps essaie de trouver une meilleure conception.

Le retard a frustré Jones, comme il l’a dit lors de la récente célébration virtuelle du Founders Day.

“S’ils peuvent le faire dans les années 1800, nous pouvons certainement le faire en 2022”, a déclaré Jones ce jour-là. “Nos ancêtres n’ont pas abandonné. Par conséquent, nous ne pouvons jamais abandonner. »

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S’il doit y avoir un lendemain pour Princeville, elle s’appuiera sur deux réalisations : restaurer son histoire et apporter du sang neuf.

La ville regorge de maisons unifamiliales et d’un complexe d’appartements entrecoupés d’immeubles vides qui ont été condamnés et abandonnés à la suite des deux dernières inondations. Une église est assise avec ses fenêtres recouvertes de contreplaqué.

Le commerce se concentre sur une petite bande avec un salon de coiffure et un magasin d’alcools flanquant un dépanneur où les résidents peuvent acheter des collations, acheter des billets de loterie et faire le plein d’essence. Un bâtiment séparé abrite le petit restaurant assis où Bandy se procurait sa nourriture.

Il n’y a pas d’accès en bateau à la rivière et un ancien site de baptême est bloqué par une clôture grillagée. Le parc communal se compose de quelques dépendances et d’un terrain de football avec des buts à l’ancienne. Il sert actuellement de site de vaccination COVID-19.

Quant aux services de base, vous ne pouvez pas faire de banque, et la dernière épicerie – appelée “New Beginnings” – a fermé en 2017, deux ans après son ouverture. Il y a aussi un magasin Dollar General. Bien que la caserne de pompiers ait été reconstruite, la ville n’a plus sa propre force de police et s’appuie plutôt sur des adjoints du bureau du shérif du comté d’Edgecombe.

Jones pense que le passé captivant de la ville pourrait être un attrait pour le tourisme. Thématiser une communauté autour de son histoire, après tout, s’est avéré lucratif et réparateur pour de nombreux endroits. Mais après tant d’inondations, il reste très peu de Princeville historique.

Vignette de la vidéo Youtube

L’hôtel de ville à clins et à double cheminée se dresse à côté de la caserne de pompiers reconstruite avec des morceaux d’isolant en lambeaux qui claquent dans la brise. On espère que le bâtiment pourra être transformé en musée.

Le mont. L’église baptiste primitive de Zion, avec ses deux portes d’entrée et ses vitraux d’origine, a été restaurée après Floyd mais a de nouveau été inondée pendant Matthew. Il reste fermé, ses murs encore arrachés de plusieurs pieds de haut, sa congrégation adorant dans un sanctuaire voisin.

Devant l’église se dresse un monument en marbre dédié au co-fondateur Abraham Wooten, dont la maison sur Mutual Boulevard est considérée comme la plus ancienne structure de la ville – certaines parties datant des années 1870. Mais il reste exposé aux éléments, les vignes rampant le long des avant-toits et étouffant le vieux tuyau de poêle sur le toit.

La consultante historique Kelsey Dew a déclaré que la ville cherchait des fonds pour préserver la maison et aimerait la voir inscrite au registre national des lieux historiques. Mais dans une autre ironie pour Princeville, Dew dit qu’élever la maison au-dessus des niveaux d’inondation la rendrait inéligible à une liste, “car cela compromettrait le contexte historique”.

Attirer de nouvelles entreprises à Princeville impliquera probablement d’offrir des incitations telles que des allégements fiscaux, du genre de ceux qui sont offerts par les gouvernements des États qui cherchent à décrocher un grand fabricant. Le logement est également un problème: alors que certaines maisons sont surélevées, d’autres propriétaires ont accepté des rachats du programme de subventions d’atténuation des risques de la Caroline du Nord.

La ville a acheté deux terrains totalisant 141 acres. Là, espèrent ses dirigeants, s’élèveront de nouvelles maisons et entreprises, peut-être un hôtel et un relais routier – tous situés à proximité du projet d’Interstate 87, qui devrait relier la capitale de l’État de Raleigh à Norfolk, en Virginie.

Même avec une digue améliorée, personne ne peut garantir que la ville ne sera plus inondée. Cela coûterait quelque 200 millions de dollars, selon une étude préliminaire du Corps de 2014pour vraiment protéger la ville d’une tempête de niveau Floyd, “plus que ce qui peut être justifié et plus que l’État ou la communauté ne peut se permettre”.

Et de nombreuses villes en difficulté essayant de garder et d’attirer les jeunes ont trouvé leurs efforts insuffisants.

Betty Cobb, 74 ans et une autre résidente de longue date, sait que les jeunes obtiennent leur diplôme d’études secondaires ou universitaires et ne cherchent pas à revenir.

« Maintenant, mon petit-fils et ma petite-fille, qui obtient son diplôme cette année, ont grandi ici. Tout ce qu’ils voulaient faire, ils devaient quitter Princeville », explique Cobb. “Donc, je pense que tant que nous n’aurons pas de choses de cette nature en place, ils ne le feront pas, les gens ne vont pas revenir ici et élever leurs enfants.”

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Les défis sont évidents. Mais renoncer ? Ceux qui vivent à Princeville ne sont pas là. Pas encore.

Deborah Shaw a vécu toutes ses 61 années à Princeville, 31 d’entre elles travaillant pour le bureau du shérif. Même avec l’attrait d’une nouvelle ville et d’un nouvel environnement, dit Shaw, Princeville la rappelle.

“Vous avez toujours envie d’aller ailleurs”, dit Shaw. « Mais vous allez toujours revenir à votre place d’origine. Et Princeville est mon endroit d’origine. »

Tracey Knight était à Princeville en 1999 lorsque le parc à roulottes de sa famille a été inondé. Knight a déménagé en Géorgie en 2005 et est revenue dans la région en 2013. Lorsqu’elle a ouvert Tray-Seas Soul Food sur Main Street en novembre dernier, dans «l’un des endroits les plus défaillants» de la ville, les gens pensaient qu’elle était folle.

“Ils ont dit que personne n’arrivait jamais ici dans ce bâtiment”, dit Knight. “Et j’étais comme,” Wow. Eh bien, je vais être celui qui arrivera ici. ‘”

Pourquoi prendre le risque ? « La foi », dit-elle. “Il faut garder la foi.”

Et Noble, qui est venu à Princeville avec sa femme en 1963, pense aux esclaves libérés qui ont construit Princeville et à ce qu’ils pourraient dire aux habitants d’aujourd’hui.

“Vous savez, ils ont toujours dit:” N’abandonnez pas. N’abandonnez pas », dit-il. Et c’est ce que nous devons faire. Tenez-vous-en. … Vous savez, nous ne sommes pas venus si loin pour faire demi-tour.

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