Antarctica sea ice concentration hit record low

La glace de mer se forme et fond avec les saisons. En Antarctique, la banquise atteint généralement sa couverture maximale à la fin de l’hiver austral, de la mi à la fin septembre, et fond à son minimum en février.

Le cycle de fusion et de congélation 2021-2022 a cependant été inhabituel. La banquise antarctique a atteint son étendue maximale en septembre. 1, 2021, presque un mois plus tôt que le pic normal. L’étendue maximale de la glace de mer, mesurant 18,75 millions de kilomètres carrés (7,24 millions de milles carrés), était également bien supérieure à la moyenne. Mais cela n’a pas duré longtemps.

La glace de mer s’est retirée rapidement au cours du printemps et de l’été austral. En janvier et février, la glace s’est dissipée des régions de Ross, d’Amundsen et du nord-ouest de la mer de Weddell. Selon le National Snow and Ice Data Center (NSIDC), la banquise antarctique a atteint son étendue minimale de 1,92 million de kilomètres carrés (741 000 milles carrés) le 1er février. 25. Le creux précédent s’est produit en 2017, lorsque l’étendue de la glace de mer a atteint 2,11 millions de kilomètres carrés (815 000 milles carrés).

“C’est un creux record, mais nous constatons une grande variabilité d’une année à l’autre. Un an, c’est un peu plus, un an, c’est un peu moins », a déclaré Walt Meier, chercheur au NSIDC. “Il n’y a vraiment pas de tendance.”

Meier a déclaré que les fluctuations annuelles peuvent s’expliquer en partie par la géographie. “L’Antarctique est ouvert sur l’océan, il est donc très sensible aux changements et aux changements de circulation dans les courants océaniques. … La glace est fine, elle se déplace avec les courants de vent, elle est très variable. Même des changements subtils peuvent faire une assez grande différence », a déclaré Meier, basé à l’Université du Colorado à Boulder.

La faible concentration de cette année était probablement en partie le résultat d’un long et fort système de basse pression qui s’est formé fin 2021 près de la zone intérieure de la péninsule, qui a créé des vents et de l’air chaud qui ont contribué à éroder rapidement la glace dans ces zones. Par exemple, des vents forts ont poussé la glace de la mer de Ross vers des eaux plus chaudes plus au nord. Dans le même temps, certaines zones ont connu des concentrations de glace légèrement plus élevées, comme dans la baie de Pine Island.

Même si la population humaine est clairsemée sur le continent, la banquise basse a des effets sur les chercheurs et la faune qui y vivent.

“Dans des endroits comme la mer de Ross qui n’a pas beaucoup de glace de mer cette année, les pingouins vont être sur les côtes et il y aura des phoques juste à côté des côtes”, a déclaré Fogt.

Fogt a également déclaré que les navires de ravitaillement apportant du carburant et de la nourriture avaient plus de facilité à atteindre certaines bases américaines. Près de Pine Island Bay, cependant, les concentrations plus élevées de glace de mer près du glacier Thwaites ont bloqué l’accès aux chercheurs, les forçant à mener leurs recherches sur la plate-forme de glace Dotson à l’ouest.

Malgré le nouveau creux, les chercheurs sont prudents pour attribuer les faibles concentrations de glace de mer au changement climatique. En fait, les recherches et les données suggèrent que les concentrations de glace de mer en Antarctique ont naturellement fluctué au cours des 150 dernières années.

Dans une étude récente, Fogt et ses collègues ont reconstitué les concentrations de glace de mer antarctique jusqu’en 1905 à l’aide de modèles statistiques. Ils ont découvert que la banquise était en déclin au XXe siècle, mais qu’elle a ensuite augmenté après 1979.

De 1979 à 2015, les observations par satellite montrent que la banquise a augmenté, contrairement à ce que prévoyaient les modèles climatiques dans un monde en réchauffement. Les chercheurs pensent que des facteurs tels que le vent ou la température de l’océan, entre autres, sont probablement des acteurs plus importants sur la banquise antarctique que les signaux de réchauffement anthropiques pendant cette période et pourraient expliquer les augmentations et les diminutions variables.

« Il est très probable que ce que nous voyons actuellement se situe dans la fourchette de variabilité que nous avons connue au cours du siècle dernier. Donc, même ce record bas, nous l’avons probablement déjà vu au cours du siècle dernier », a déclaré Fogt. “Ce que nous constatons, ce ne sont que des fluctuations d’une année à l’autre qui se sont produites dans un contexte à plus long terme.”

Depuis 2016, les concentrations de glace de mer suivent une légère tendance à la baisse. En incluant 2022, le minimum estival des sept dernières années a été inférieur à la moyenne de 1980-2010, mais toute tendance à long terme est encore statistiquement insignifiante, a déclaré la National Oceanic and Atmospheric Administration.

« Si nous voyons cela se poursuivre pendant encore cinq ans où nous avons un niveau record ou presque record, alors nous pouvons peut-être commencer à réfléchir à la réponse [to warming]», a déclaré Meier. “Je serais très hésitant pour le moment à déduire quoi que ce soit sur une réponse au réchauffement climatique.”

Alors que les liens entre l’étendue de la banquise antarctique et le changement climatique ne sont pas clairs, l’augmentation des émissions de gaz à effet de serre affecte d’autres aspects de nos régions polaires. L’Antarctique et l’Arctique se réchauffent plus rapidement que la moyenne mondiale. Le réchauffement climatique d’origine humaine a conduit les calottes glaciaires de l’Antarctique et du Groenland à perdre des quantités importantes de glace terrestre. Les températures chaudes de l’océan menacent de déstabiliser le glacier Thwaites de l’Antarctique, une taille faible de la Floride qui contribue à environ 4% de l’élévation annuelle du niveau de la mer.

Mercredi, les températures près du pôle Nord étaient d’environ 50 degrés (28 degrés Celsius) au-dessus de la normale – un exemple de vagues de chaleur anormales devenant plus fréquentes dans un monde qui se réchauffe. Meier a détecté une fissure se formant dans la glace sur la côte nord-est du Groenland à partir de données satellitaires, probablement liée à la pulsation de l’air chaud. Il s’attend à ce que la surface regele une fois le système passé avant la saison de fonte du Groenland, qui est devenue plus intense au cours des dernières décennies en raison du climat plus chaud.

Moins d’un jour après cette vague de chaleur arctique, les températures dans l’est de l’Antarctique ont catapulté jusqu’à 60 degrés (32 degrés Celsius) au-dessus de la normale au milieu d’une vague de chaleur historiquement intense. Vendredi, la station météo Concordia dans l’est de l’Antarctique a atteint 10 degrés (moins-12,2 Celsius), son température la plus élevée jamais enregistrée pour n’importe quel mois de l’année.

“Il s’agit d’un événement de type vague de chaleur du nord-ouest du Pacifique 2021”, a tweeté Jonathan Willie, chercheur étudiant la météorologie polaire à l’Université de Grenoble Alpes en France. “Ce n’est jamais censé arriver.”

Jason Samenow a contribué à ce rapport.

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