Antarctica and the Arctic experiencing record-smashing heatwaves, why is this?

Des vagues de chaleur record ont frappé simultanément l’Antarctique et l’Arctique cette semaine, avec des températures atteignant 47 degrés Celsius et 30 degrés Celsius de plus que la normale.

Les vagues de chaleur sont bizarres à tout moment en Antarctique, mais particulièrement maintenant à l’équinoxe alors que l’Antarctique est sur le point de sombrer dans l’obscurité hivernale. De même, au nord, l’Arctique sort tout juste de l’hiver.

Ces deux canicules sont-elles liées ? On ne sait pas encore, et c’est très probablement une coïncidence. Mais nous savons que les systèmes météorologiques de l’Antarctique et de l’Arctique sont connectés aux régions les plus proches d’eux, et ces connexions atteignent parfois les tropiques.

Et le changement climatique en est-il la cause ? Ça pourrait être. Bien qu’il soit trop tôt pour le dire avec certitude, nous savons que le changement climatique rend les vagues de chaleur polaires plus fréquentes et plus graves, et les pôles se réchauffent plus rapidement que la moyenne mondiale.

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* L’effondrement généralisé de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental est évitable si nous maintenons le réchauffement climatique en dessous de 2 degrés Celsius
* Le climat expliqué : pourquoi l’Arctique se réchauffe-t-il plus rapidement que d’autres parties du monde ?
* Le climat expliqué : lorsque l’Antarctique fond, les changements de gravité soulèveront-ils les terres et abaisseront-ils le niveau des mers ?

Examinons donc de plus près ce qui est à l’origine des anomalies extrêmes pour chaque région et les effets de flux sur la faune polaire comme les pingouins et les ours polaires.

Que s’est-il passé en Antarctique ?

La canicule de l’Antarctique a été provoquée par un système de haute pression lent et intense situé au sud-est de l’Australie, qui a transporté de grandes quantités d’air chaud et d’humidité profondément dans l’intérieur de l’Antarctique. Il était couplé à un système de basse pression très intense sur l’intérieur de l’Antarctique oriental.

Pour aggraver les choses, la couverture nuageuse sur le plateau de glace de l’Antarctique a emprisonné la chaleur rayonnant de la surface.

Comme c’est l’automne en Antarctique, les températures à l’intérieur du continent n’étaient pas assez élevées pour faire fondre les glaciers et la calotte glaciaire. Mais cela ne veut pas dire que de grandes variations de température ne se sont pas produites.

La glace de mer est vue depuis l'avion de recherche Operation IceBridge de la NASA dans la région de la péninsule antarctique.

Getty Images

La glace de mer est vue depuis l’avion de recherche Operation IceBridge de la NASA dans la région de la péninsule antarctique.

Par exemple, Vostok au milieu du plateau de glace a atteint un maximum provisoire de -17,7 degrés Celsius, 15C de plus que le précédent record de -32,6C. Concordia, la station de recherche italo-française également sur le haut plateau, a connu sa température la plus élevée jamais enregistrée pour un mois, qui était d’environ 40 ° C au-dessus de la moyenne de mars.

L’histoire est bien différente sur la côte car la pluie est tombée, ce qui n’est pas vraiment courant sur le continent.

La pluie était principalement entraînée par une rivière atmosphérique – une bande étroite d’humidité recueillie dans les océans chauds. Les rivières atmosphériques se trouvent au bord des systèmes à basse pression et peuvent déplacer de grandes quantités d’eau sur de vastes distances, à des échelles supérieures à celles des continents.

Malgré leur rareté, les rivières atmosphériques apportent une contribution importante aux calottes glaciaires du continent, car elles déversent des quantités relativement importantes de neige. Lorsque les températures de surface dépassent le point de congélation, la pluie plutôt que la neige tombe sur l’Antarctique.

Un petit rorqual effleure la surface glacée de la mer de Ross.

Anthony Powell / Trucs

Un petit rorqual effleure la surface glacée de la mer de Ross.

Le 14 mars, la température de l’air à la station australienne de Casey a atteint un maximum de -1,9 °C. Deux jours plus tard, elles ressemblaient davantage à des températures du milieu de l’été, atteignant un nouveau maximum de 5,6 ° C en mars, ce qui fera fondre la glace.

Il s’agit de la deuxième vague de chaleur à Casey Station en deux ans. En février 2020, Casey a atteint 9,2 °C, suivi d’un pic choquant de 18,3 °C sur la péninsule antarctique.

Alors qu’est-ce que cela pourrait signifier pour la faune?

Les manchots Adélie, qui vivent sur toute la côte antarctique, ont récemment terminé leur reproduction estivale. Mais heureusement, les poussins de manchots Adélie étaient déjà partis en mer pour commencer à chasser seuls pour se nourrir, la canicule ne les a donc pas impactés.

La pluie peut avoir affecté la vie végétale locale, comme les mousses, d’autant plus qu’elles étaient dans leur phase annuelle de dessèchement pour l’hiver. Mais nous ne saurons pas s’il y a des dommages aux plantes avant l’été prochain, lorsque nous pourrons à nouveau visiter les lits de mousse.

Qu’en est-il de l’Arctique?

Les conditions hivernales de la glace de mer cette année étaient déjà très basses.

JILL WORALL

Les conditions hivernales de la glace de mer cette année étaient déjà très faibles.

Une configuration météorologique similaire s’est produite la semaine dernière dans l’Arctique. Un système dépressionnaire intense a commencé à se former au large de la côte nord-est des États-Unis. Une rivière atmosphérique s’est formée à sa jonction avec un anticyclone adjacent.

Ce modèle météorologique a canalisé de l’air chaud dans le cercle arctique. Svalbald, en Norvège, a enregistré une nouvelle température maximale de 9,3°C.

Des chercheurs américains ont qualifié le système de basse pression de « cyclone à bombe » parce qu’il s’est formé si rapidement, subissant la délicieusement appelée « bombogénèse ».

Les conditions hivernales de la glace de mer cette année étaient déjà très basses et, sur terre, il y a eu récemment des précipitations record à travers le Groenland.

Si les conditions chaudes provoquent une rupture de la glace de mer plus tôt que la normale, cela pourrait avoir des conséquences désastreuses pour de nombreux animaux. Par exemple, la banquise est un habitat crucial pour les ours polaires, leur permettant de chasser les phoques et de parcourir de longues distances.

De nombreuses personnes vivent dans l’Arctique, y compris les peuples autochtones de l’Arctique, et nous savons que la perte de glace de mer perturbe la chasse de subsistance et les pratiques culturelles.

De plus, le système météorologique des cyclones à la bombe a apporté un temps chaotique à de nombreuses zones peuplées de l’hémisphère nord. Dans le nord de la Norvège, par exemple, les fleurs ont commencé à fleurir tôt en raison de trois semaines de temps anormalement chaud.

Un présage pour l’avenir

La modélisation suggère que les modèles climatiques à grande échelle deviennent plus variables. Cela signifie que cette vague de chaleur apparemment unique peut être un signe avant-coureur pour l’avenir dans le cadre du changement climatique.

La canicule de l'Antarctique a été entraînée par un système anticyclonique lent et intense.

Jill Worral

La canicule de l’Antarctique a été entraînée par un système anticyclonique lent et intense.

En particulier, l’Arctique s’est réchauffé deux fois plus vite que le reste du monde. En effet, la fonte des glaces de mer révèle plus d’océan en dessous, et l’océan absorbe plus de chaleur car il est plus sombre.

En fait, le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC) prévoit que la banquise arctique poursuivra son retrait actuel, avec des étés sans glace possibles d’ici les années 2050.

L’avenir de l’Antarctique semble tout aussi préoccupant. Le GIEC constate qu’un réchauffement climatique entre 2C et 3C au cours de ce siècle entraînerait la perte presque complète de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental. Ramener les émissions mondiales à zéro net le plus rapidement possible aidera à éviter les pires impacts du changement climatique.

Dana M. Bergstrom est chercheuse principale à l’Université de Wollongong.

Sharon Robinson est professeur à l’Université de Wollongong.

Simon Alexander est un scientifique atmosphérique à l’Université de Tasmanie.

Cet article a été initialement publié sur The Conversation. Lisez l’article original ici.

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