An Appalachian town was told a bitcoin ‘mine’ would bring an economic boom. It got noise pollution and an eyesore.

CALCAIRE, Tenn. – Ça a commencé comme un bourdonnement sourd un jour au printemps dernier. Puis il est devenu plus fort, et bientôt certains habitants ont dit que le bruit ressemblait à un moteur à réaction tournant au ralenti sur un tarmac à proximité.

L’ensemble non constitué de maisons et d’églises au pied des Appalaches offre de vastes panoramas sur des terres agricoles luxuriantes, des bois épais et des crêtes imposantes dans toutes les directions. Les voisins se connaissent. La plupart des résidents ont des liens familiaux s’étendant sur plusieurs générations ou ont déménagé dans ce coin tranquille pour échapper au bruit de la ville.

Au lieu de cela, le bruit leur est venu en avril de l’année dernière lorsque la société Red Dog Technologies, basée au Tennessee, a ouvert une usine à Limestone pour extraire (ou créer) un nouveau bitcoin, la crypto-monnaie originale et toujours la plus importante.

Le processus repose sur des ordinateurs massifs effectuant des calculs complexes – tout en étant maintenus à une température constante par des ventilateurs de refroidissement tout aussi massifs – et cela peut devenir bruyant.

La mine de calcaire fonctionne jour et nuit, devenant plus bruyante la nuit et le week-end lorsque les ordinateurs gourmands en électricité de Bitcoin peuvent profiter des temps d’arrêt et des prix plus bas sur le réseau électrique et augmenter leur puissance de résolution algorithmique.

“Nous ne pouvions pas avoir des gens pour se rassembler dans notre cour avant parce que nous pouvions à peine entendre quelqu’un parler”, a déclaré Preston Holley, dont la maison se trouve en face de la mine.

Les Appalaches, avec leur électricité bon marché issue du charbon, du gaz naturel et de l’hydroélectricité, étaient déjà attrayantes pour les mineurs de bitcoins lorsque la Chine, qui dominait la production mondiale, a réprimé ces opérations l’été dernier, s’inquiétant de la volatilité des monnaies numériques.

Les entreprises chassées de Chine ont commencé à explorer de nouveaux endroits à travers l’Amérique rurale. Les Appalaches, plus habituées aux travailleurs casqués au charbon qu’aux passionnés de blockchain férus de technologie, ont vu un afflux de mineurs.

Mais alors que les partisans de tous les avantages économiques tels qu’une assiette fiscale élargie et la création d’emplois, les résidents des zones qui accueillaient initialement l’exploitation de la cryptographie éprouvent maintenant des remords de l’acheteur.

Kent Harris, un commissaire du comté de Washington, revient sur son vote autorisant l’opération de crypto-minage de Limestone et secoue la tête.

“Cela ressemble à un camp de prisonniers de guerre allemand”, a déclaré Harris à propos de la mine de bitcoins, qui est entourée de barrières, de caméras et de clôtures surmontées de barbelés.

« Je n’ai jamais regretté un vote comme celui-ci. J’aimerais bien pouvoir le reprendre », a-t-il déclaré.

Une action en justice intentée par le comté en novembre a accusé Red Dog Technologies, le propriétaire de la mine, et BrightRidge, le fournisseur d’électricité local propriétaire du terrain où se trouve la mine, d’infractions au zonage et d’avoir causé “des blessures, des pertes et des dommages immédiats et irréparables”. ”

BrightRidge a refusé de commenter tous les aspects de l’affaire, citant un litige en cours. Mais selon les médias locaux, le directeur général de BrightRidge, Jeff Dykes, a affirmé la volonté de l’entreprise d’atténuer les problèmes de bruit.

Todd Napier, directeur de l’acquisition du site pour Red Dog, a déclaré aux commissaires du comté de Washington lors d’une réunion publique l’été dernier qu’ils prenaient la question du bruit très au sérieux.

“Nous pensions que c’était un centre de données qui s’y trouvait”, a déclaré Harris, notant que l’application de zonage avait mentionné un “centre de données de chaîne de blocs”.

Il a ajouté que le comté avait travaillé en étroite collaboration avec BrightRidge sur de nombreux projets passés sans problème. Et à cause de ce partenariat, personne n’a fait preuve de diligence raisonnable et n’a donné son feu vert à ce qui était présenté comme une «ferme solaire et un centre de données».

Les commissaires du comté ont bloqué les tentatives de BrightRidge et Red Dog d’ouvrir une deuxième mine.

Le procès prétend que l’installation de bitcoin viole les ordonnances de zonage locales. “BrightRidge exacerbe le problème en refusant de cesser ses activités suite à des demandes écrites et verbales répétées”, allègue-t-il.

Tim Whaley, directeur des affaires publiques et gouvernementales de BrightRidge, a refusé de commenter la relation de l’entreprise avec Red Dog, citant un litige en cours.

Le 15 mars, un juge a convenu avec le comté que le zonage avait été violé, mais autorise la mine à rester ouverte en attendant l’appel.

Red Dog a déclaré dans des documents judiciaires qu’il avait informé les commissaires qu’il utilisait le site pour l’extraction de bitcoins et qu’il avait dépensé 600 000 $ pour l’atténuation du bruit. La société a également déclaré dans des documents judiciaires qu’elle ferait face à une perte de 36 millions de dollars au cours des 18 prochains mois si la mine était forcée de fermer.

En attendant, les habitants de Limestone sont aux prises avec le bruit.

Holley, sa femme, Christy, et leurs cinq filles ont construit une nouvelle maison il y a huit ans avec vue sur les montagnes voisines. La sous-station BrightRidge à 100 mètres de leur porche n’était pas la plus attrayante, mais elle ne détruisait pas complètement la vue. La mine à l’intérieur du conteneur d’expédition géant dans le même complexe était une autre histoire.

“C’est notre maison pour toujours”, a déclaré Holley. Mais le bruit émanant chaque nuit de la mine de bitcoins, craignent les Holley, a fait chuter la valeur de leur propriété et les empêche de dormir la nuit. Les récentes mesures d’atténuation du bruit de Red Dog, telles que l’enveloppement du conteneur d’expédition dans une pellicule rétractable verte, ont atténué le son, mais pas suffisamment pour l’empêcher de se glisser dans la maison.

“Le bruit est différent maintenant, mais je ne dirais pas mieux”, a déclaré Holley.

L’été apporte également plus de bruit car des ventilateurs sont nécessaires 24 heures sur 24 pour assurer le refroidissement de l’ordinateur.

[Why bitcoin’s energy problem is so hard to fix.]

Craig Ponder, pasteur de l’église baptiste de New Salem, une église en briques rouges au sommet d’une colline à environ un mile de la mine, a comparé le bruit aux moteurs à réaction qu’il entendait alors qu’il servait dans l’armée. Il a dit que le bruit peut rendre difficile pour les fidèles de discuter entre eux dans le parking après les services.

Les récentes mesures d’atténuation du bruit ont aidé, a déclaré Ponder. “Je dois leur donner des accessoires pour essayer de réduire le son.”

Selon les experts du son, l’endroit où le bruit est entendu dépend de nombreux facteurs, notamment le vent, la topographie et l’heure de la journée.

Certains résidents jusqu’à 5 miles rapportent avoir entendu la mine. En revanche, d’autres près de la mine disent que le bruit n’est pas un problème.

Deanna Laws, qui vit à environ un mile de la mine sur New Salem Road, a déclaré que la mine n’a jamais été un gros problème. “Mais depuis qu’ils ont mis les murs du son, on ne l’entend plus.”

De telles disparités sont à prévoir, compte tenu de l’environnement, a déclaré Sean Connolly, fondateur de Big Sky Acoustics, une société indépendante d’atténuation du son à Big Sky, Mont.

“Dans un environnement rural, vous avez de toute façon un niveau de bruit ambiant très faible, donc vous marchez dehors et un ruisseau gargouille, des oiseaux gazouillent, mais il n’y a pas beaucoup de bruit d’origine humaine. Une fois que vous avez pris certaines de ces installations minières de bitcoins, le bruit porte, il n’y a rien pour le cacher ou le masquer », a-t-il déclaré.

En plus de l’augmentation du bruit la nuit, la nature amplifie le son en créant une inversion de température, a déclaré Connolly. Au fur et à mesure que la terre se refroidit et que la chaleur s’échappe après la tombée de la nuit, il y a une couche d’air plus haut qui reste plus chaude.

“Le son rebondit sur cette couche et se projette encore plus loin”, a déclaré Connolly, expliquant que la technologie émergente des ventilateurs, y compris les pales qui “cueillent” l’air plutôt que de le propulser, peuvent finalement offrir un soulagement.

À environ un mile de la sous-station de BrightRidge, la maison de Carolyn Broyles offre de superbes panoramas sur les montagnes, mais quand le vent est bon, le son de la mine de bitcoins balaie le sommet d’une crête à proximité et dans sa cour et sa maison.

Lorsqu’elle a entendu le bruit pour la première fois au printemps 2021, elle a pensé qu’il s’agissait de tracteurs, ce qui ne serait pas inhabituel sur ses plus de 200 acres de terres agricoles. Sauf que c’était en avril.

“Il n’y avait aucune raison pour qu’il y ait des tracteurs”, a déclaré Broyles, alors elle a fait le tour et s’est rapidement retrouvée à regarder la mine de bitcoins. Elle affirme que les résidents locaux ont été induits en erreur.

« Nous pensions que ce serait un centre de données. Je ne suis pas totalement simpliste, mais nous ne savions pas ce qu’était la blockchain ou le bitcoin », a déclaré Broyles, qui a intenté une action en justice distincte contre BrightRidge et Red Dog demandant des dommages-intérêts non spécifiés. “Nous sommes des gens de la campagne, c’est la ligne de fond, et vous ne me convaincrez jamais du contraire.”

Des documents judiciaires déposés par Red Dog ont déclaré aux responsables que le site était destiné à être utilisé comme mine de bitcoins.

Mais ces installations des résidents locaux ont compliqué les perspectives d’extraction de crypto-monnaie dans les Appalaches – malgré des terres bon marché, de nombreuses sociétés d’électricité et de services publics avides de sources de revenus supplémentaires pour remplacer les clients fabricants qui partent depuis des décennies.

« Idéalement, il n’y aurait personne autour. Nous avons une installation en Caroline du Sud où vous ne pouvez même pas la trouver car les arbres l’entourent et rien ne l’entoure “, a déclaré John Warren, directeur général de GEM Mining, qui possède 32 000 mineurs de bitcoins.

Les opérateurs doivent également investir dans la bonne technologie. Les usines qui dépendent de ventilateurs pour le refroidissement de l’air génèrent beaucoup de bruit. Une autre méthode plus récente qui repose sur la technologie d’immersion liquide pour le refroidissement est plus silencieuse.

Warren a déclaré que de nombreuses personnes qui se lancent dans le commerce du bitcoin n’avaient peut-être pas anticipé le bruit.

«C’est une industrie qui est en feu maintenant, et beaucoup de gens n’ont peut-être pas connu le bruit que font les machines; Il y a beaucoup de personnes inexpérimentées qui arrivent dans l’industrie, et elles causent des problèmes », a déclaré Warren.

Mais il y a beaucoup d’argent à gagner. Red Dog Technologies, qui opère également sous le nom de GRIID, est un acteur relativement petit dans l’industrie mais se prépare à entrer en bourse ce printemps. Leur dépôt auprès de la SEC prévoit des revenus de 1,6 milliard de dollars en 2023.

Warren et d’autres ont déclaré que la cryptographie pourrait apporter les avantages nécessaires aux Appalaches économiquement desséchées. Dans le cas de Limestone et BrightRidge, les médias locaux ont rapporté que la mine utilise suffisamment d’énergie pour alimenter 10 000 foyers et est devenue du jour au lendemain le plus gros client du service public.

Lorsque Whaley, le porte-parole de BrightRidge, a été interrogé sur ce chiffre, il ne l’a pas contesté, mais a répondu “Vous pouvez le rechercher sur Google”, refusant à nouveau de parler spécifiquement en raison d’un litige.

Shane Hadden, maître de conférences en finance à l’Université du Kentucky qui a étudié l’économie des Appalaches, a déclaré que l’extraction de bitcoins est bonne pour l’État.

“Cela génère des emplois, des revenus, une base potentielle pour une expansion future dans les services connexes”, a-t-il déclaré.

Alors que des dizaines de nouvelles mines de crypto-monnaie ont ouvert dans les Appalaches depuis la répression en Chine, Limestone n’est pas le seul à recevoir un accueil mitigé.

Dans le comté de Cherokee, en Caroline du Nord, les résidents locaux étaient initialement favorables ou indifférents aux nouvelles entreprises de crypto-monnaie. La première opération bitcoin a repris une usine abandonnée dans la ville de Marble. L’espace clos n’a initialement pas produit beaucoup de bruit, a déclaré Dan Eichenbaum, président du conseil des commissaires du comté.

Puis une deuxième installation non fermée a ouvert, créant des problèmes de bruit similaires à ceux trouvés à Limestone.

Phoebe Thompson, diplômée en sciences environnementales et océaniques du Bowdoin College, a déménagé dans la ville voisine de Murphy il y a deux ans. Sa famille a fondé la publication Bird Watcher’s Digest et est active dans le domaine de l’environnement. Elle déplore les dommages causés à la faune et au caractère paisible de la région.

« J’ai grandi là où j’ai entendu des oiseaux, des insectes, des grenouilles ; le calme ici a été un énorme tirage pour moi », a déclaré Thompson. Elle a dit que le calme a été étouffé par le vrombissement de la mine et a créé une “zone morte écologique” qui désoriente la faune.

Le comté de Cherokee a adopté une approche moins conflictuelle que le comté de Washington, dans le Tennessee, mais on ne sait pas quels seront les résultats finaux. « Le bruit est une chose très relative ; ce qui dérange certaines personnes ne dérange pas les autres », a déclaré Eichenbaum.

Il a déclaré que le conseil d’administration s’occupait de négocier avec l’opérateur minier de bitcoins pour parvenir à une résolution.

Pendant ce temps, de retour à Limestone, le bruit persiste et les procès se poursuivent. Les résidents essaient de peser les avantages économiques potentiels par rapport aux inconvénients. Harris a déclaré que les résidents de la région souhaitaient simplement que la région revienne à l’atmosphère calme de voisin connu qui prévalait avant l’ouverture de la mine.

« L’exploitant de la mine a dit que cette mine était au milieu de nulle part, mais pour nous, ce n’est pas au milieu de nulle part ; c’est notre maison », a déclaré Harris.

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