Améliorer la nutrition de la banane pour les Ougandais :


Priver Namanya Bwesigye (au centre) forme des étudiants en biotechnologie à NARO Ouganda.Crédit: Communication NARO :

Le généticien Priver Namanya Bwesigye est à la tête du programme national de la banane à l’Organisation nationale de recherche agricole (NARO), une agence du ministère ougandais de l’agriculture, de l’élevage et de la pêche. Elle a rejoint l’organisation, basée à Entebbe, en 1994 en tant qu’assistante de recherche. En 2010, elle a obtenu un doctorat en biotechnologie de l’Université de technologie du Queensland (QUT) à Brisbane, en Australie, dans le cadre d’un programme appelé Banana21, une collaboration entre QUT et NARO. Parrainé par la Fondation Bill & Melinda Gates à Seattle, Washington, le programme vise à augmenter les micronutriments dans l’aliment de base de l’Ouganda, la banane des Highlands d’Afrique de l’Est. Pendant son séjour à QUT, Namanya a appris des techniques de modification génétique (GM), qu’elle a utilisées pour former des scientifiques de NARO essayant d’améliorer la valeur nutritionnelle et la rusticité de la banane.

Vous avez passé toute votre vie professionnelle chez NARO. Quel a été votre parcours professionnelComment réussit-on dans un institut de recherche public ?

J’avais une aimable superviseure de premier cycle, Doreen Kabasindi, qui a également travaillé à NARO en tant que botaniste. Elle m’a encouragé à postuler pour le poste d’assistant de recherche.

Mon premier travail consistait à étudier comment sélectionner une variété de bananier qui serait résistante à l’infection par les vers nématodes. Vous pouvez choisir des projets de génétique, d’entomologie, de pathologie et de microscopie. Plus tard, j’ai choisi les ressources phytogénétiques parce que j’avais été fasciné par la taxonomie pendant mes études de premier cycle à l’université. Puis plus tard, alors qu’il était à NARO, mon superviseur Eldad Karamura a encouragé mon intérêt pour la culture de tissus végétaux.

Comment votre travail à NARO a-t-il influencé votre formation ?

Je suis venu à NARO avec un baccalauréat de l’Université Makerere à Kampala. En 2004, j’y ai obtenu un master en génétique et biologie moléculaire. J’ai également été formé en Allemagne, en Suède, en Belgique et aux États-Unis.

Il m’a fallu 16 ans pour passer de mon baccalauréat à mon doctorat parce que faire une formation avancée tout en occupant un poste de recherche au gouvernement dépend de la disponibilité des fonds. Une grande partie de ce financement provient de donateurs et peut être disponible lorsqu’il est affecté à des domaines de recherche présentant un grand intérêt. Je m’intéressais à la biotechnologie.

Comment avez-vous utilisé les connaissances en biotechnologie que vous avez acquises dans le cadre du Programme National de la Banane ?

Une grande partie de mon travail s’est déroulée dans le laboratoire de culture de tissus, où nous cultivons des bananes à partir de cellules végétales, car la plupart des bananes comestibles n’ont pas de graines à propager. Nous sélectionnons des cellules d’intérêt parmi les différentes variétés de bananier et les plaçons sur un milieu pour qu’elles se développent dans des conditions d’éclairage et de température contrôlées en plusieurs plantules de bananier. C’est ce qu’on appelle la micropropagation. Cette technologie est importante car nous pouvons cribler et sélectionner des cellules exemptes de maladies. Nous l’utilisons également pour multiplier les plantes hybrides issues de la sélection conventionnelle.

Nous avons été en mesure de diffuser sept variétés de bananes hybrides améliorées, qui sont déjà chez les agriculteurs. Ils sont à haut rendement et résistants aux ravageurs et aux maladies, y compris le flétrissement bactérien du bananier.

Mais l’hybridation présente des inconvénients car les nouvelles cellules hybrides peuvent présenter des traits indésirables. Une technologie plus récente, comme le génie génétique, fait un excellent travail par rapport à l’hybridation, car elle ne sélectionne que les caractères d’intérêt. Les cellules du bourgeon mâle sont inoculées avec un gène d’intérêt pour former des embryons qui se développent ensuite en plantules.

Le programme de sélection par génie génétique nous a également permis d’augmenter le niveau de vitamine A dans une variété de bananes quadruple. Nous testons actuellement cette banane sur le terrain pour voir comment elle pousse à plusieurs endroits dans différentes zones écologiques. Cela aide à relever le défi de la carence en vitamine A chez les personnes qui dépendent de cet aliment de base et pourrait renforcer le système immunitaire des femmes en âge de procréer et des enfants en particulier.

Il y a une résistance au génie génétique en Ouganda – pourquoi pensez-vous que c’est le cas ?

Beaucoup de gens ici ont des idées fausses sur le génie génétique. Premièrement, les gens pensent que nous jouons à Dieu. Deuxièmement, ils prétendent que nous travaillons pour des sociétés agricoles multinationales pour les aider à dominer l’industrie des semences. Mais ce n’est pas vrai. Et parce que certains hybrides ne sont pas agréables au goût, certaines personnes ont une vision négative de tout nouveau produit de NARO.

Mais une grande partie de cela est basée sur l’ignorance et la désinformation. Pour nous, la technologie GM nous aide à élever avec précision.

Nous avons besoin d’un groupe de champions de la communication scientifique bien informés pour éduquer le public sur les avantages de la technologie GM. L’absence d’une loi ougandaise pour réglementer le développement et la promotion des produits GM dans le cadre du protocole de Cartagena – un accord international sur la biosécurité adopté en 2003 – a entravé notre travail. Il est très frustrant de voir votre produit miracle ne pas parvenir à l’agriculteur. Peut-être que si les agriculteurs voyaient les avantages des nouvelles variétés GM, ils les adopteraient.

Comment conciliez-vous les exigences d’être chercheur, mère et épouse?

Pour moi, la partie la plus importante est d’avoir un mari qui me soutient. Mes deux enfants ne sont pas abandonnés et ils sont également formés pour être bien entourés – ils aident à la cuisine et ils font leur propre lessive. Le défi est que je n’ai qu’une seule tête pour tout : travail, épouse et mère. Mon principe est que j’essaie le plus possible de travailler depuis l’institut. Quand je quitte le travail, je suis épouse et mère. Je ne m’engage pas dans beaucoup d’activités sociales. Mon week-end est pour ma famille. J’ai la chance d’avoir une famille élargie et de vivre avec des parents qui me soutiennent.

Cette interview a été modifiée pour plus de longueur et de clarté.

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