500 MILLION-year-old fossils found in a delta in China were ancestors of many of today’s animals

Les ancêtres de nombreux animaux vivants aujourd’hui pourraient avoir vécu dans la Chine moderne il y a plus de 500 millions d’années, selon une nouvelle étude.

L’un des plus anciens groupes de fossiles d’animaux actuellement connus de la science a été découvert dans le Yunnan, dans le sud-ouest de la Chine, comprenant les restes de plus de 250 espèces.

C’est un enregistrement clé de l’explosion cambrienne, qui a vu la propagation rapide d’espèces bilatérales – des créatures qui, comme les animaux et les humains modernes, avaient une symétrie en tant qu’embryon, c’est-à-dire ayant un côté gauche et un côté droit qui sont des images miroir l’un de l’autre.

Les fossiles trouvés dans le biote de Chengjiang, vieux de 518 millions d’années, comprennent divers vers, arthropodes (ancêtres des crevettes vivantes, insectes, araignées, scorpions) et même les premiers vertébrés (ancêtres des poissons, amphibiens, reptiles, oiseaux et mammifères).

La nouvelle étude a découvert pour la première fois que cet environnement était un delta marin peu profond et riche en nutriments, affecté par des inondations de tempête.

Les ancêtres de nombreuses espèces animales vivantes aujourd’hui ont peut-être vécu dans un delta de l’actuelle Chine, selon une nouvelle étude. Des fossiles de plus de 250 espèces ont été trouvés dans le biote de Chengjiang, vieux de 518 millions d’années, y compris divers vers et arthropodes (photo)

QU’EST-CE QUE « L’EXPLOSION CAMBRIENNE » ?

Les scientifiques ont longtemps émis l’hypothèse qu’un grand pic d’oxygène lors de «l’explosion cambrienne» était la clé du développement de nombreuses espèces animales.

L’explosion cambrienne, il y a environ 541 millions d’années, a été une période où une grande variété d’animaux ont fait irruption sur la scène de l’évolution.

Avant il y a environ 580 millions d’années, la plupart des organismes étaient simples, composés de cellules individuelles parfois organisées en colonies.

Au cours des 70 ou 80 millions d’années suivantes, le rythme de l’évolution s’est accéléré et la diversité de la vie a commencé à ressembler à celle d’aujourd’hui.

Elle s’est terminée avec l’événement d’extinction du Cambrien-Ordovicien, il y a environ 488 millions d’années.

La zone se trouve maintenant sur terre dans la province montagneuse du Yunnan, mais l’équipe a étudié des échantillons de carottes de roche qui montrent des preuves de courants marins dans l’environnement passé.

“L’explosion cambrienne est désormais universellement acceptée comme un véritable événement évolutif rapide, mais les facteurs causals de cet événement ont été longtemps débattus, avec des hypothèses sur les déclencheurs environnementaux, génétiques ou écologiques”, a déclaré l’auteur principal, le Dr Xiaoya Ma, paléobiologiste à Université d’Exeter et Université du Yunnan.

« La découverte d’un environnement deltaïque a jeté un nouvel éclairage sur la compréhension des facteurs causals possibles de l’épanouissement de ces communautés marines à dominance animale bilatérale du Cambrien et de leur préservation exceptionnelle des tissus mous.

“Les facteurs de stress environnementaux instables pourraient également contribuer au rayonnement adaptatif de ces premiers animaux.”

Le co-auteur principal Farid Saleh, de l’Université du Yunnan, a déclaré: «Nous pouvons voir à partir de l’association de nombreux flux sédimentaires que l’environnement hébergeant le biote de Chengjiang était complexe et certainement moins profond que ce qui a été précédemment suggéré dans la littérature pour des communautés animales similaires. ‘

Changshi Qi, un autre co-auteur principal et géochimiste à l’Université du Yunnan, a ajouté: «Nos recherches montrent que le biote de Chengjiang vivait principalement dans un environnement deltaïque en eau peu profonde bien oxygéné.

“Les crues de tempête ont transporté ces organismes vers les milieux adjacents profonds et pauvres en oxygène, conduisant à la préservation exceptionnelle que nous voyons aujourd’hui.”

Les résultats de l’étude sont importants car ils montrent que la plupart des premiers animaux ont toléré des conditions stressantes, telles que les fluctuations de la salinité (sel) et de grandes quantités de dépôts de sédiments.

Cela contraste avec des recherches antérieures suggérant que des animaux similaires colonisaient des environnements marins plus profonds et plus stables.

Les fossiles comprennent divers vers, dont le ver Lobopodian (Luolishania)

Les fossiles comprennent divers vers, dont le ver Lobopodian (Luolishania)

Même les premiers vertébrés, ancêtres des poissons (photo), des amphibiens, des reptiles, des oiseaux et des mammifères ont été trouvés dans le delta

Même les premiers vertébrés, ancêtres des poissons (photo), des amphibiens, des reptiles, des oiseaux et des mammifères ont été trouvés dans le delta

“Il est difficile de croire que ces animaux ont pu faire face à un environnement aussi stressant”, a déclaré M. Gabriela Mángano, paléontologue à l’Université de la Saskatchewan, qui a étudié d’autres sites bien connus de préservation exceptionnelle au Canada, au Maroc. ., et le Groenland.

Maximiliano Paz, un boursier postdoctoral à l’Université de la Saskatchewan qui se spécialise dans les systèmes à grains fins, a ajouté : « L’accès aux carottes de sédiments nous a permis de voir des détails dans la roche qui sont généralement difficiles à apprécier dans les affleurements altérés de la région de Chengjiang.

La recherche a été publiée dans la revue Nature Communications.

Le biote de Chengjiang, vieux de 518 millions d'années - dans le Yunnan, au sud-ouest de la Chine - est l'un des plus anciens groupes de fossiles d'animaux connus de la science et un enregistrement clé de l'explosion cambrienne

Le biote de Chengjiang, vieux de 518 millions d’années – dans le Yunnan, au sud-ouest de la Chine – est l’un des plus anciens groupes de fossiles d’animaux connus de la science et un enregistrement clé de l’explosion cambrienne

Les plantes ont commencé à coloniser la terre il y a environ 500 millions d’années

Une impression d'artiste de Cooksonia, qui a vécu il y a 433 et 393 millions d'années

Une impression d’artiste de Cooksonia, qui a vécu il y a 433 et 393 millions d’années

Les toutes premières plantes à pousser sur terre sont apparues au cours du Cambrien moyen-Ordovocien inférieur, il y a environ 500 millions d’années.

Les scientifiques ont suggéré la date, publiée dans PNAS en 2018, en utilisant une combinaison de plantes fossiles et de leur horloge moléculaire – qui prédit comment l’évolution s’est produite en fonction du taux de mutation génétique estimé.

Les premiers fossiles de plantes terrestres ont été datés d’il y a 470 à 460 millions d’années, sous la forme de spores récupérées dans le centre de la Suède.

Leur découverte a été rapportée dans le journal de la Société géologique de Suède l’année dernière.

Des spores de plantes ressemblant à des hépatiques ont également été trouvées en Arabie saoudite à la même période, ce qui laisse penser qu’il s’agissait des premières plantes terrestres.

L’une des premières espèces de plantes vasculaires, ou celles qui ont un tissu conducteur comme les fougères, a été nommée Cooksonia.

Ils vivaient il y a entre 433 et 393 millions d’années et avaient des branches simples. De nombreux fossiles se trouvent aujourd’hui en Grande-Bretagne.

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